MSc Topics

Master students interested in writing their Master thesis on a topic related to Space, Nature and Society are invited to consider one of the proposed topics below. These topics are related to our current research interests and research projects.

Interested? Please get in touch with one of the contacts listed below!

You have another idea for a topic related to our research? – Contact us anyway!

Please also have a look at the guidelines for Master theses in the field of Human Geography!

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Has COVID-19 changed our relationship to nature?

Since the beginning of COVID-19 related restrictions, one response has been to spend more time in natural areas as other activities such as shopping or traveling abroad has been restricted. Might this shift in activities lead to a closer connection to near-by natural areas? Alternatively, the virus can be seen as an example of nature as a kind of danger. How do these potentially contradictory changes in nature as cause of death and restrictions versus nature as one of the few remaining activities for free time interact with each other? 

The student should conduct qualitative interviews with selected groups to understand how their experiences since early 2020 have changed (or not changed) their relationship to nature. The student is free to select a target population of their choice. This could include a group close by, such as UZH students, or a group of people farther away for which (video) interviews could be used. 

This Master’s project may be written in English or German. 
Contacts: Mollie Chapman Norman Backhaus

Producing Local Cheese in a Global World

Traditional food systems, such as Alpine cheese production are rooted in local customs and histories. Yet maintaining such systems often requires competing within a global market. This can mean complying with regulations around production processes and meeting quality control guidelines. 

This master’s thesis involves a comparison of how EU regulations have impacted alpine cheese production. The student should compare the Cantons of Bern (where they used a DOC approach to continue producing in a traditional way) and Graubünden (where the regulations were enforced in a very strict way). Methods may include expert interviews with food safety inspectors, participant observation of alpine cheese production, and analysis of regulations. 

This Master’s project may be written in English or German, though proficiency in German is expected for the research itself. If requested, the study sites may be changed to accommodate another national language. 
Contacts: Mollie Chapman Norman Backhaus

What does a sustainable and healthy diet look like for Switzerland?

The EAT Lancet Commission considered if and how a world population of 10 billion by 2050 could be fed a healthy diet without increasing agricultural land and while supporting sustainable food production systems. Sometimes jokingly called the ‘one meatball a day diet’ the commission determined that this goal was achievable, given substantial shifts in both diets and agricultural production. The reference diet they suggest can be made compatible with ‘food cultures and cuisines of all regions of the world’ (p2, Willet et al 2019). Implementing such recommendations in practice will require considering what these broad guidelines could look like in specific regions. 

Inspired by the EAT Lancet report, analyze what a sustainable food system and diet would look like in the Swiss context. Non-traditional outputs such as writing a cookbook or weekly meal plan for a future oriented sustainable diet are encouraged. Other angles could also consider cultural implications of a shift to a more plant-based diet in a country where animal products have great cultural importance. 

This Master’s project may be written in English or German. 

Please see Mollie Chapman or Norman Backhaus for more information. 

Reference: 

Willett, W., Rockström, J., Loken, B., Springmann, M., Lang, T., Vermeulen, S., Garnett, T., Tilman, D., DeClerck, F., Wood, A., Jonell, M., Clark, M., Gordon, L.J., Fanzo, J., Hawkes, C., Zurayk, R., Rivera, J.A., De Vries, W., Sibanda, L.M., Afshin, A., Chaudhary, A., Herrero, M., Agustina, R., Branca, F., Lartey, A., Fan, S., Crona, B., Fox, E., Bignet, V., Troell, M., Lindahl, T., Singh, S., Cornell, S.E., Reddy, K.S., Narain, S., Nishtar, S., Murray, C.J.L., 2019. Food in the Anthropocene: the EAT–Lancet Commission on healthy diets from sustainable food systems. The Lancet 393, 447–492.
Contacts: Mollie Chapman Norman Backhaus

Ortsbindung von Personen mit Migrationshintergrund

Das Konzept zu Ortsbindung oder englisch place attachment wurde in den 90er-Jahren entwickelt (Altman and Low, 1992) und bezieht sich auf die Bindung, welche Individuen oder Gruppen mit geographischen Orten verschiedener Skalenebenen aufbauen (Gebäude, Quartier, Stadt, Landschaft). Trotz einer Vielzahl von theoretischen und empirischen Studien ist die Dynamik der Ortsbindung, also wie sich Ortsbindung entwickelt und durch Veränderungen im Kontext wandelt, noch wenig geklärt (Devine-Wright, 2014).

In der Masterarbeit soll mittels qualitativer und semi-quantitativer Methoden das place attachment von Personen mit Migrationshintergrund ermittelt werden. Die Arbeit ist integriert in ähnlich gelagerte Forschungsprojekte an der WSL.

Mehr Informationen (PDF, 75 KB)

Kontakte: Stefanie Müller, Matthias BucheckerNorman Backhaus

Sozialräumliche Studie mit Kindern und Jugendlichen zur zukünftigen Revitalisierung der Glatt

Die Gewässerschutzgesetzregelungen auf Bundesebene geben vor, dass Flüsse und Bäche nicht nur zur Verbesserung der natürlichen, sondern immer auch der sozialen Funktionen revitalisiert werden sollten. So soll auch die Glatt zukünftig als Aufenthaltsraum für die Naherholung der angrenzenden Bevölkerung (Opfikon, Wallisellen, Dübendorf, Zürich) aufgewertet werden. Aus diesem Grund führt die Eidgenössische Forschungsanstalt für Wald, Schnee und Landschaft (WSL) im Auftrag des Kantons Zürich, eine sozialräumliche Studie durch, in welcher die Wahrnehmung, die Bedürfnisse und die Ansprüche der Bevölkerung an die Revitalisierung der Glatt erhoben und analysiert werden.
Eine wichtige Zielgruppe der Studie sind dabei auch Kinder und Jugendliche. Die Masterarbeit soll mittels qualitativer und/oder quantitativer Methoden diese Zielgruppe analysieren.

Mehr Informationen (PDF, 45 KB)

Kontakte: Stefanie Müller, Matthias BucheckerNorman Backhaus

Das Entlebuch im Bild: 20 Jahre Biosphäre Entlebuch

Vor zwanzig Jahren entschied die Bevölkerung des Entlebuchs mit grosser Mehrheit, ein Biosphärenreservat einzurichten. In seiner Dissertation hat Urs Müller seinerzeit analysiert, wie das Entlebuch im Kontext der Abstimmung in Bildern dargestellt wurde. Er hat dabei eine innovative Methode der Bildanalyse entwickelt.

Die Masterarbeit soll aufbauen auf diesen früheren Arbeiten die heute Darstellung des Entlebuchs in Bildern analysieren und einen Vergleich ziehen. Die Arbeit kann damit einerseits zum Jubiläum des Biosphärenreservat und anderseits zur Parkforschung in der Schweiz einen wertvollen Beitrag leisten. Die Arbeit wird mit dem Management der Biospäre Entlebuch koordiniert.

Literatur

  • Müller, Urs (2006). Die Macht der Bilder in der nachhaltigen Entwicklung. In: Backhaus, Norman; Buschle, Matthias; Gorgus, Nina; Müller, Urs; Moreno, Trinidad. Kraft der Bilder: Vorstellungen über Nachhaltigkeit - ein Entscheidungsspiel. Zürich: Geographisches Institut Universität Zürich, 21-40.
    https://www.zora.uzh.ch/id/eprint/77925/
  • Müller, Urs (2007). Die Kraft der Bilder in der nachhaltigen Entwicklung - Die Fallbeispiele UNESCO Biosphäre Entlebuch und UNESCO Weltnaturerbe Jungfrau-Aletsch-Bietschhorn. Zürich: vdf Hochschulverlag. https://www.zora.uzh.ch/id/eprint/77190/
  • Müller, U; Backhaus, N (2007). The Entlebuchers: people from the back of beyond? Social Geography, 2(1):11-28. https://www.zora.uzh.ch/id/eprint/2747/

Kontakt: Norman Backhaus

Relationships to nature in the Swiss National Park region: a photo-voice project

The proposed master thesis explores how research participants – scientists, tourists and/or local inhabitants – take pictures of and describe their relationships to nature, the environment or ecosystems in and around the Swiss national park (SNP) with techniques of photo-voice (Berbés-Blázquez 2011) or photo-response (Alam, McGregor, and Houston 2018). There is some existing material from several excursions to SNP that be analysed in a first step. Additional material will be collected in and around the SNP asking people (tourists or local inhabitants) to take pictures that best depict their relationship to nature and to describe them in a semi-structured interview. Alternatives to in situ research can be developed through the use of social media pictures or remote interviews. The descriptions of research participants’ photography will be analysed to induce values and/or (cultural) ecosystem services. If there is an interest for ecofeminist research (Haraway 2016), the master student can (optionally) experiment with research participants to engage their creativity to cultivate multispecies “response-ability” as an ability to respond and be accountable towards more-than-human others.

 

Alam, Ashraful, Andrew McGregor, and Donna Houston. 2018. “Photo-Response: Approaching Participatory Photography as a More-than-Human Research Method.” Area 50(2):256–65.

Berbés-Blázquez, Marta. 2011. “A Participatory Assessment of Ecosystem Services and Human Wellbeing in Rural Costa Rica Using Photo-Voice.” Environmental Management 49(4):862–75.

Haraway, Donna Jeanne. 2016. Staying with the Trouble - Making Kin in the Chthulucene. Durham and London: Duke University Press.

Kontakt: Rémi WilleminNorman Backhaus

Entwicklung und Validierung eines Raumplanungsspiels

Spiele sind eine Methode um Wissen zu vermitteln, Ideen von unterschiedlichen Personen abzuholen, Konflikte zu klären oder um gemeinsam Gedanken und Visionen zu entwickeln. Spiele eignen sich daher ganz besonders um komplexe, raumrelevante Themen so darzustellen, dass verschiedene Personen ein gemeinsames Verständnis für räumliche Probleme und Mechanismen entwickeln. Aufbauend auf dieser Grundlage können dann beispielsweise Szenarien und Visionen wie Landschaften in Zukunft zu nutzen sind, entwickelt und schliesslich Raumplanungsstrategien festgelegt werden.

Das Ziel der Arbeit besteht in einem ersten Schritt darin, ein Spiel zu entwickeln welches für mindestens zwei unterschiedliche Zielgruppen ausgerichtet ist. Zum einen soll es möglich sein, Gymnasiasten die Grundlagen von raumrelevanten Prozessen zu vermitteln, zum anderen sollen «Raumplanungs- und Landschaftsentwicklungsexperten» mit dem Spiel die Möglichkeit haben in partizipativen Verfahren zu arbeiten. In einem zweiten Schritt soll das Spiel mit den unterschiedlichen Gruppen getestet und validiert werden.

Am Lehrstuhl PLUS bestehen bereits erste Testprojekte auf denen aufgebaut werden kann. Wie genau das Spiel umgesetzt wird, ist aber der eigenen Kreativität überlassen. Freude an kreativem, vernetzten Arbeiten und die Vermittlung von Wissen sind wertvolle Voraussetzungen für diese Masterarbeit.

Literatur für den Einstieg:

Stephen Dann (2018): Facilitating co-creation experience in the classroom with Lego Serious Play. Australasian Marketing Journal (AMJ). Volume 26, Issue 2, May 2018, Pages 121-131.

Etienne, M., D. R. Du Toit, and S. Pollard. 2011. ARDI: a co-construction method for participatory modeling in natural resources management. Ecology and Society 16(1): 44. [online] URL: http://www.ecologyandsociety.org/vol16/iss1/art44/

Kontakt: Reto Spielhofer und Enrico Celio (ETH IRL-PLUS); Norman Backhaus

System Change Not Climate Change

... Inwiefern wirkt sich die Klimastreik-Bewegung in der Schweiz auf das Reiseverhalten von aktivistischen Jugendlichen in Zürich aus? System versus Climate (PDF, 1966 KB)Contact: Itta Bauer

Environmental Values

We are recruiting one or more master’s students to conduct thesis work on environmental values. The student will conduct interviews and surveys in one existing study site in Switzerland (Lägern, Lake Zürich or the lower Engadin) or abroad (Malaysia or Aldabra). The student will work with an interdisciplinary team of scholars from environmental sciences and geography as part of the University Research Priority Programme in Global Change and Biodiversity (URPP GCB). We seek to support the student in integrating existing spatial and/or biophysical data with the social science results. Within the project, we expect the student to develop his or her own ideas and the specific issues to focus on regarding environmental values (e.g., particular species, social conflicts, or biological changes). Upon successful completion of the study, the student will be invited to co-author a planned publication of the results in a high-impact journal. Work will build in the concept of ‘relational values’ as developed by an international team in the highly cited article:
Chan, K. M. A., Balvanera, P., Benessaiah, K., Chapman, M., Díaz, S., Gómez-Baggethun, E., et al. (2016). Opinion: Why protect nature? Rethinking values and the environment. Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America, 113(6), 1462–1465. http://doi.org/10.1073/pnas.1525002113
Desired qualifications:
Fluency in relevant languages for the study site (e.g., Swiss German, English)
Experience in or desire to learn interview and survey methods
Understanding of environmental issues and their human dimensions

Contact: Norman Backhaus & Mollie Chapman

Forschungsthemen der Parkforschung Schweiz

Mit der Entstehung neuer Parks in der Schweiz seit der Teilrevision des Natur- und Heimatschutzgesetzes bietet sich der Wissenschaft eine einmalige Chance Entwicklungen in den Parkregionen (und ihrem Umfeld zu untersuchen). Parkforschung Schweiz hat einen Themenkatalog mit Forschungsfragen in folgenden Bereichen publiziert. Viele der hier aufgeführten Themen können durch Masterarbeiten in der Humangeographie bearbeitet werden.

Weitere Informationen

Kontakt: Norman Backhaus

Forschungsthemen der Stiftung Landschaftsschutz

Die Stiftung Landschaftsschutz hat eine umfangreiche Liste an Themen, die sie gerne durch eine Masterarbeit bearbeitet haben möchte. Die Zusammenarbeit mit dem Team des Landschaftsschutzes war in der Vergangenheit gut und spannend. Die hier angeführte Liste von Themen enthält auch einige, die für HumangeographInnen interessant sind.

Weitere Informationen (PDF, 294 KB)

Kontakt: Norman Backhaus

Zur Geograph*in ausgebildet werden: Ein Blick auf das Geographiestudium aus einer feministischen Perspektive

Hast du dich auch schon gefragt, was es mit dir macht, wenn du in deiner Ausbildung zur Geograph*in sehr oft Texte weisser Männer liest? Oder ob Feldarbeit etwas heroisches an sich hat? Oder warum einige Dozierende immer wieder betonen, dass Wissen nicht neutral ist, sondern interaktiv hergestelltist, während andere Dozierende die Objektivität des wissenschaftlichen Wissens betonen?

 

Weitere Informationen (PDF, 58 KB)

Contact: Sara Landolt