Norman Backhaus
Norman Backhaus, Prof. Dr.

Space, Nature and Society

Tel.: 044 63 55172
Room number: Y25 L 28


As an adjunct professor in Human Geography at the Department of Geography of the University of Zurich I regard globalization as a process in which virtually all societies, communities and people are involved. Hence globalisation is not conceived as an epi-phenomenon coming from the outside but rather something that is shaped by everyday actions. Globalization is a very ambivalent process in which access to resources but also access to space are distributed unevenly. Development processes (in so called developing as well as in developed countries) are embedded in globalization processes and have to take into account power relations and institutions that shape people‘s actions. In this context the appropriation of space is a crucial factor in people‘s livelihood. I look at such appropriations from a perspective of people‘s practices.

With this background my research group focuses on the following  topics:

  • Global change and local response
  • The power of images and participatory processes of conservation
  • Landscape perception and transdisciplinarity

See research projects on UZH database.

Academic formation and positions


Group leader (wissenschaftlicher Abteilungsleiter) at Dept. of Geography (GIUZ), Human Geography; head of the Human Geography unit ad interim


Visiting fellow at University of Malaya (August)


Adjunct professorship (Titularprofessur) at UZH


Lecturer and researcher (wissenschaftlicher Mitarbeiter) at GIUZ


Habilitation, venia legendi for Human Geography: «Globalization and local response – a socio-geographic perspective»


Sokrates exchange at Ruhr-Universität Bochum


Lecturer and research associate (Oberassistent) at GIUZ


PhD (Dr. phil): «Globalisierung, Entwicklung und traditionelle Gesellschaft – Chancen und Einschränkungen bei der Nutzung von Meeresressourcen auf Bali/Indonesien» from UZH


Research assistant at the Dept. of Geography, Human Geography


PhD research grantee of the Swiss National Fund in the project: ‘The Sea and the Mountain: Interdisciplinary Research in Bali’


MSc in Geography (Dipl. geogr.): «Aspekte der indonesischen Agrarverfassung (UUPA) und ihre Folgewirkungen» at UZH


Member of the board

  • University Research Priority Programme (URPP) Global Change and Biodiversity (Co-director)
  • Swiss National Park research council (FOK, SCNAT)
  • Swiss National Park commission (ENPK)
  • Swiss Park research
  • Forum Landschaft, Alpen, Pärke (FoLAP, SCNAT)
  • International Graduate School North-South (IGS)
  • Kulturforschung Graubünden (ikg)

Awards and exhibitions


  • Albert Mountain Award of the King Albert I Memorial Foundation 2014 on behalf of Swiss National Park Research together with the Swiss National Park.

  • Transdisciplinaritiy Award 2006 of the transdisciplinarity-net and the Swiss Academy of Sciences (SCNAT) (50‘000 CHF) for the project „The Power of Images“ and the its accompanying exhibition „Macht und Kraft der Bilder“ (Team: Backhaus Norman, Matthias Buschle, Nina Gorgus, Trinidad Moreno, Urs Müller, Domenico Sposato).


  • Macht und Kraft der Bilder, a travelling exhibition (2004-2006) shown at Entlebucher Kulturzentrum, Schüpfheim; Alfred Grünwald Saal, Mediathek, Brig; Lichthof Universität Zürich-Irchel; Garten des Kollegienhauses der Universität Basel; Pro Natura Zentrum Aletsch-Riederfurka & Schweizerisches Alpines Museum, Bern.

  • Landschaft? Eine Open-Air-Ausstellung dem Lötschentaler Höhenweg entlang (9.7.-4.9. 2011).

    * Team: Backhaus Norman, Matthias Buschle, Nina Gorgus, Trinidad Moreno, Urs Müller, Domenico Sposato

Supervised doctoral theses

As main supervisor or responsible faculty member

  • Keller, Roger (2016): Wahrnehmung und Nutzung kultureller Natur- und Landschaftswerte in der Schweiz.
  • Ksenofontov, Stanislav (2018): Climate change and perception of ecosystem services by herders in Northern Siberia.
  • Landolt, Sara (2011): Raumaneignung durch Jugendliche in der Stadt Zürich.
  • Landolt, Lara (ongoing; main supervisor is Itta Bauer):
  • Michel, Annina Helena (2018): Park moralities: Parc Adula National Park project.
  • Müller, Stefanie (ongoing; main supervisor is Matthias Buchecker at WSL): Mapping meaningful places as a tool for participatory planning of renewable energy projects.
  • Müller, Urs (2006): Die Kraft der Bilder in der nachhaltigen Entwicklung.
  • Reh, Carlotta (ongoing; main supervisor is Sara Landolt): Young people's transition to gymnasium and the role of private and public supplementary learning programs.
  • Rossi, Christian (ongoing; main supervisor is Anita Risch, WSL): Linking plant functional traits and imaging spectroscopy data for ecosystem service assessment and management.
  • Shokirov, Qobiljon (2021): Livelihoods of remote and resource dependent communities of the Pamir region of Tajikistan.
  • Willemin, Rémi (ongoing): Images and imaginations of global changes and biodiversity

As member of the promotion committee

  • Bartmess, Jennifer (2017): Political ecology of environmental conflicts: who owns the tropical rainforests?
  • Bauman, Stefan (ongoing)
  • Horgan, Katherine (2018): Measurements of the key ecosystem services at in a global perspective.
  • Huser, Karin (2020): Landschaft im Kopf
  • Kelegama, Thiruni (2019): Contested spaces: The politics of state-sponsored colonisation schemes in Sri Lanka.
  • Konchokgelek (ongoing): Urbanization, urban fringe, land expropriation.
  • Locher, Martina (2015): Transnational land deals and local livelihoods in Tansania.
  • Parreño Alejandra (2020): Predicting the consequences of environmental change for populations, communities and ecosystems.
  • Rohrbach Benjamin (2016): PARMESAN: Participatory Mapping Ecosystem Service Potentials.
  • Salukvadze, Gvantsa (ongoing): Tourism and livelihoods in Georgia
  • Speck, Sarah (2020): Ageing and life in old age in the global south.
  • Tait-Jamieson, Timothy (2020)
  • Kithsiri, Thamali (2021): Working title: From Paanampattuwa to Panama: Place, identity and resources
  • Wartmann, Flurina (2016): From Space to Place in the Bolivian Amazon - Exploring perceptions and uses of space through ethnographic and participatory GIS approaches.
  • Wirth, Manuel (2020): Impact investing and the shift towards measurement and behaviourism in the United Kingdom’s social policy making.
  • von Atzigen, Aline (ongoing): Practicing apiculture, entangling species

Supervised master theses

Newer Master theses are listed on the webpage of the Space, Nature and Society unit.


  • Bühlmann, Lena: Kleinbäuerliche Agroforstwirtschaft - Fallstudie "Mangatarem Upland Reforstation Farmer Association", Philippinen
  • Burga Hidalgo, Maria Dulce:Following the path of a glacier lake: narratives, encounters and practices in a community of the Southern Peruvian Andes (in collaboration with Dr. Christine Jurt Vicuña)
  • Hunziker, Rebecca: Über die Identifikation der Lokalbevölkerung mit Ihrem regionalen Naturpark.


  • Bellè, Severin-Luca: Plant biomass as an agricultural resource: Knowledge-based biomass management practices of small-scale farmers in south-western India (Karnataka) and the introduction of biochar applications (together with Samuel Abiven).
  • Haggenmacher, Monika: Die Wahrnehmung der Landwirte und Landwirtinnen von Pärken von nationaler Bedeutung der Schweiz


  • Linggi, Joelle: Crowding in a future UNESCO World Heritage Site in Malaysia.
  • Leuthard, Jasmine: Kulturlandschutz in der Schweiz: Eine qualitative Untersuchung der politischen Steuerungsinstrumente
  • Kessler, Larissa: Menschenrechtsindikatoren in den Nachhaltigkeitsberichten nach der Richtlinie der Global Reporting Initiative
  • Meile Beat: Locals only! Understanding territorial behaviour at surf spots.


  • Aebersold, Isabelle: Rural Livelihoods in Campo Pajoso, Bolivia: Using a Sustainable Livelihoods Framework for Future Development Action
  • Tschudi, Pascal: Beeinflussen Extremereignisse bei Betroffenen deren Wahrnehmung und Bewertung des Klimawandels
  • von Moos Saphira: Klimawandel in der Schweiz: Die Rolle der Kantone bei der Umsetzung der nationalen Klimaanpassungsstrategie (in collaboration with Dr. Marco Pütz, WSL).
  • Mazenauer, Claudia: Licht und Dunkelheit in der Val Müstair.
  • Brack, Gabriela: Analyse der Zone des Öffentlichen Interesses für Erholung und Freihaltung im Kanton Zug (in collaboration with Dr. Elio Enrico Celio, ETH).
  • Bigler, Stephany: Diskurs über die Katastrophe am Spöl vom 30. März 2013


  • Seiler, Christof: Pro poor tourism in Puerto Princesa, Philippines.
  • Buchmann, Ueli: Landschaftsästhetische und sozio-kulturelle Leistungen von Wasserfällen (in collaboration with Stiftung Landschaftsschutz).
  • Zberg, Benjamin: Kulturelle Aspekte von Wasserfällen (in collaboration with Stiftung Landschaftsschutz).
  • Müller, Stefanie: Identification of socio-ecological vulnerabilities for biochar system investments in South India (in collaboration with Dr. Samuel Abiven).
  • Oliveri, Timo: Brain Drain = Brain Waste / Jugendarbeitslosigkeit - Die Migration von jungen gutausgebildeten Portugiesen/innen in die Schweiz und deren Integration in den Schweizer Arbeitsmarkt (in collaboration with Dr. Sara Landolt).
  • Bauer, Daniel: Erstellen eine Audioguides für den Irchelpark.
  • Herrmann, Franziska: Moralische Verdichtung in der Stadtentwicklung: Ein Konzept Durkheims im Kontext zeitgenössischer Stadtentwicklung.


  • Michel, Annina: Wie nehmen Einheimische und Touristen Photovoltaikanlagen an Lawinenverbauungen an? (in collaboration with Matthias Buchecker WSL).
  • Butticaz, Marc: Schweizer regionale Naturpärke und die Landwirtschaft.
  • Zarn, Annina: Sensitivitätsanalyse eines akteurbasierten Landnutzungsmodells (in collaboration with E. Celio, ETHZ)
  • Kümin Julia: Kraftorte: Bedeutung, Regionalisierung und Aneignung.
  • Lutz, Kevin: Raumaneignung und -wahrnehmung von DrogenkonsumentInnen in der Stadt Zürich - früher und heute (in collaboration with Dr. S. Landolt, GIUZ)


  • Jauss, Andrea: Die Rolle von MotorradfahrerInnen im Schweizerischen Nationalpark.


  • Laely, Nina: Wie profitieren Gemeinden von Schutzgebieten? Eine Untersuchung im Schweizerischen Nationalpark/Biosphäre Val Müstair.
  • Schoch, Patrick: Shaping cultural landscapes – Exploration of the ecosystem services concept in the US and Europe (in collaboration with Prof. A. Grêt-Regamey, ETHZ).
  • Neininger, Nadin: Evaluation einer Toleranzkampagne am Greifenseeufer (in collaboration with Dr. M. Hunziker, WSL & P. Bernet, Greifenseestiftung).
  • Meier, Martina: Wahrnehmung des Schweizerischen Nationalparks durch die Lokalbevölkerung (in collaboration with Dr. P. Kupper, ETHZ).
  • Meyer, Simone: Wer besucht das Entlebuch? Untersuchung zum Sommertourismus in der Gemeinde Sörenberg (in collaboration with MSc Florian Knaus, ETHZ).
  • Ladurner, Christoph: Der Mediendiskurs über (globale) Risiken anhand der Tsunami-Katastrophe vom 26.12.2004.
  • Rotta, Martin: Wahrnehmung von Lichtverschmutzung bei der Schweizer Bevölkerung.
  • Glaus, Martin: Raumplanung und Partizipation: 3D Visualisierungen als Informationsmedium im partizipativen Planungskontext.
  • Knubel, Stefanie: Wie sehen Armut und Hunger aus? Eine Analyse der Werbekampagne von NGOs in der Schweiz und im angelsächsischen Raum.
  • Reinhardt, Lukas: Wie sehen Armut und Hunger aus? Eine Bildanalyse zur Darstellung von Armut und Hunger in Schweizer Printmedien.
  • Schenk, Stefanie: Das Bild des Islam in den Medien.
  • Thommen, Samuel: Visualisierung der Biosfera Müstair.


  • Trachsel, Alice: Wie nehmen ältere Menschen den Schweizerischen Nationalpark wahr?
  • Frey, Attila: Klimawandel in der Wahrnehmung von Bergführern in der Schweiz.
  • Griesser, Simon: Rolle der Umweltschutzorganisationen in der Schweiz.
  • Bamert, Manuel: Einstellung der Bevölkerung zu gebautem kulturellem Erbe in den Alpen (in collaboration with Dr. Matthias Buchecker, WSL).
  • Strehler, Jörg: Visuelle Kommunikation von Nachhaltigkeit der Schweizer Banken (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).


  • Ucan, Isa Jesus: Assyrische Migrantinnen und Migranten in der Schweiz (in collaboration with Dr. Susan Thieme, GIUZ).
  • Keller, Roger: Nachhaltigkeit bei Sportgrossveranstaltungen.
  • Kühnis, Thomas: Ansichten der Lokalbevölkerung zum UNESCO-Biosphärenreservat Donaudelta in Rumänien.
  • Carminitana, Federico: Raumaneignung von Jugendlichen – Vergleich von zwei Jugendgruppen in der Stadt Zug (in collaboration with dipl. geogr. Sara Landolt, GIUZ).
  • Van der Steeg, Michael: Schlüsselbild(er) des Klimawandeldiskurses (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).


  • Brunner, Florian: Potential und Nachhaltigkeit von Biotreibstoffen.
  • Fritschi, Astrid: Rural and Urban Perceptions of Environmental Degradation in the Ayuquila Watershed, Western Mexico (in collaboration with Dr. Michael Kollmair, GIUZ).
  • Schönenberger, Rahel: Globale Umweltereignisse in der Risikogesellschaft.
  • Keller, Daniel: Themenlehrpfade in den Alpen – Eine effiziente Methode der Umweltbildung?
  • Heule, Angela: Parc Ela – Ansichten verschiedener Akteure aus der Dorfbevölkerung von Bergün.


  • Guggenheim Bianca: Die Wahrnehmung von Permafrost durch die Schweizer Bevölkerung, warum und wie sie anhand eines Lehrmittels gefördert werden soll und kann (in collaboration with Prof. Dr. Wilfried Haeberli, GIUZ).
  • Ketterer, Lea: Kommunale Planung von Ökotourismus in Anse Royale, Mahé, Seychellen.
  • Wetter, Martina: Umweltwahrnehmung im Geographieunterricht.
  • Frey, Orvil: Der indische Kautschukmarkt im globalen Kontext: Mechanismen und Trends (in collaboration with Dr. Balz Strasser, GIUZ).
  • Rüttimann, Reto: Berufsperspektiven der Jugendlichen und jungen Erwachsenen in Bontoc/Philippinen.


  • Müller, Fabienne-Alexia: Zugang zu Wasserversorgungsprojekten der Caritas in Äthiopien (in collaboration with Caritas).
  • Corti, Marco: Rekonstruktion symbolischer Regionalisierungen in Reiseprospekten (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).
  • Jurinak, Ksenija: Das Bild der Alpen im Schulunterricht (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).
  • Schwank, Claude: Die Bilder der Alpen im schweizerischen Transitverkehrsdiskurs (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).


  • Heimgartner, René: Lebenswelt St. Martin: Studie zur Wahrnehmung der Bewohner und Bewohnerinnen einer Berggemeinde.


  • Federli, Thomas: Der Diskurs der Globalisierungsgegner.
  • Kuprecht, Florian: Image der Alpen im Tourismus (in collaboration with Dr. Urs Müller, GIUZ).
  • Gennaio, Maria-Pia: Der Lebensraum Alpen in den Köpfen von Hirten im Tessin.


  • Bossart, Simone: Regenwaldschutz in den Medien.
  • Hofer, Thomas: Angst als zentrale Komponente der Kommunikation von Umweltrisiken (in collaboration with Prof. Dr. Heinz Gutscher, Institute of Social Psychology, UZH).
  • Lanz, Sarah: Regenwaldschutz in Dokumentarfilmen.
  • Rüegge, Bettina: Borneo im Medien- und Alltagsdiskurs.


  • Keller, Urs: Indischer Tourismus in der Schweiz – Einfluss von Hindifilmen (in collaboration with Prof. Dr. Hans Elsasser, GIUZ).
  • Schwegler, Roger: Die Bedeutung von Reiseinformationspublikationen als Vermittler eines Imagewandels. Eine Untersuchung am Beispiel Südthailand.
  • Studer, Sandro: Der Clash of Civilizations aus der Sicht des IKRK.
  • Mosberger, Regula: Öffentlichkeit im virtuellen Raum –


  • Steinemann, Myriam: Transformationsprozesse auf Kuba – Das Kleingewerbe im Tourismus.
  • Geiser, Thomas: Die Weltbank und ihre Vorstellung vom sozialen Wandel.


  • Hoffmann, Marco: Globalisierung im öffentlichen Diskurs.
  • Keller, Simon: Urbanisation and Socio-Economic Change in Malaysia. Case Study Telok Bahang/Penang.
  • Bieri, Pascal: Geographie im virtuellen Raum. Betrachtungen eines Internet-Chat-Raums.


  • Brändle, Catherine: Die Verschuldung von Entwicklungsländern und die Rolle der Weltbank.
  • Züger, Ralf: Das kubanische Gesundheitssystem im sozialpolitischen Kontext. Eine empirische Untersuchung im Quartier Atarés in Havanna.


  • Gersbach, Urs: Institutioneller Wandel in Kuba. Eine empirische Untersuchung am Beispiel Versorgung im Quartier Atarés, Havanna.


  • Anderhalden, Martin: Nachhaltige Entwicklung: Theorie eines neuen Entwicklungskonzeptes und ihre Anwendung auf das Fallbeispiel Java.


Supervised bachelor theses

  • Stoffel, Joshua (2020): Wildnis und Tourismus: Wie wird Wildnis touristisch vermarktet?
  • Frei, Vanessa (2019): Traditionelles ökologisches Wissen und seine Bedeutung im Anthropozän
  • Segessemann, Selina (2018): Wildnis: Schutz vor wem und für wen?
  • Egloff, Mark (2017): Ist Naturschutz Biodiversitätsschutz?
  • Mrnjec, Zlatko (2016): Das Konzept der kulturellen Ecosystem Services: Vor- und Nachteile für den Naturschutz.
  • Bolle, Michèle (2015): «Environmentality»: Naturschutz und Lokalbevölkerung.
  • Sieber, Christian (2014): Fortress conservation.
  • Stehrenberger, Laura (2013): Unesco-Weltnaturerbe und der Wandel von Regeln.
  • Haeberli, Daniel (2012): Erfolgsfaktoren für Unesco-Biosphärenreservate aus der Sicht der politischen Ökologie.
  • Schärer, Rahel (2011): Globale Gerechtigkeit und Klimawandel.
  • von Woyna, Severin (2011): Environmental Justice.
  • Cima, Ottavia (2010): Ernährungssicherung in der Risikogesellschaft.
  • Knubel, Stefanie (2009): Megastädte in Entwicklungsländern.
  • Lutz, Kevin (2009): Das Millennium Development Goal 2: Achieve Universal Primary Education.
  • Marbot, Bettina (2009): Die neomalthusianische Position in der Bevölkerungsdebatte des 21. Jahrhunderts.
  • Schmidt, Moritz (2009): Containerization – Revolution in a Box?
  • Schmid, Pierrine (2008): “Fair Traide mit Kakao: Chancen und Einschränkungen für die Produzenten”.
  • Suter, Pirmin (2008): “Moderne Piraterie in Südostasien: Die Entwicklung der Piraterie in der Strasse von Malakka von 1990 – 2007”.
  • Zäch, Christoph (2008): Der Oil-Peak im wissenschaftlichen Diskurs.
  • Ganz, Patric (2007): Megacity Jakarta: Chancen und Einschränkungen für arme Bevölkerungsschichten.
  • Schröder, Florian (2007): Die Entwicklung Schanghais zur Megacity – Aspekte der Urbanisierung.
  • Strehler, Jörg (2007): Auswirkungen des Kolonialismus auf die Entwicklung Malaysias.
  • Corradi, Corinne (2006): Ethnische Konflikte in Indonesien: Entstehung, Sinn und Möglichkeiten von Ethnizität.
  • Emmenegger, Rony (2006): Tribalismus im südlichen Afrika: Schaffung von ethnischem Bewusstsein am Beispiel Malawi.
  • Kühnis, Thomas (2006): Backpackers – Was sie in Südostasien zu suchen haben und wie sie dem Massentourismus gegenüber stehen.
  • Schmid, Alfons (2006): Die Wissenschaft und das Bild der „Indigenen“ am Beispiel Borneo.

Current teaching

GEO110: Schweiz 2040 (lecturer; compulsory BSc module, autumn)

GEO126: Geography of Switzerland (elective module BSc, spring)

GEO242: Humangeographische Methoden der Datenerhebung (coordinator; compulsory BSc module, spring)
GEO361: Vertiefung Humangeographie: Projektseminar A (coordinator; core elective BSc module, autumn)

GEO425: Political ecology (lecturer; core elective module MSc, spring)

MOOC: Biodiversity and global change: Science & action: lessons on "ecosystem services" and "nature conservation".

MOOC: Wasser in der Schweiz: lesson "Wasserfälle"

E-learning course: Online-Leitfaden für wissenschaftliches Arbeiten / Online guidelines for academic research and writing (OLwA)